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Usa: la “shadow industry” dei BPM sta facendo lievitare i costi della sanità

C’è una shadow industry nella sanità Usa che sta facendo lievitare la spesa. È il titolo di una lunga inchiesta del New York Times che si è domandato perché gli americani pagano così tanto per i farmaci. La lamentela è comune e di vecchia data – osserva il giornale – ed i colpevoli sembrano ovvi: le aziende farmaceutiche, gli assicuratori, un governo federale che non fa il suo lavoro. “Ma esiste un altro insieme di forze potenti che spesso sfuggono all’attenzione, perché operano nelle viscere del sistema sanitario e si avvolgono in una tale opacità e complessità che molte persone non si rendono nemmeno conto della loro esistenza”. Si chiamano – spiega il NYT – gestori dei benefici farmaceutici (PBM). E stanno facendo lievitare i costi dei farmaci per milioni di persone, datori di lavoro e governo.

I tre maggiori PBM fungono da intermediari che supervisionano le prescrizioni per oltre 200 milioni di americani. Sono di proprietà delle principali compagnie sanitarie – CVS Health, Cigna e UnitedHealth Group – e sono pagati da datori di lavoro e governi.

Il compito dei PBM è ridurre i costi dei farmaci. Invece, spesso fanno il contrario. Essi indirizzano i pazienti verso farmaci più costosi, fanno pagare forti ricarichi su quelli che altrimenti sarebbero farmaci poco costosi ed estraggono miliardi di dollari in commissioni nascoste, ha scoperto un’indagine del New York Times.

La maggior parte degli americani ottiene la propria assicurazione sanitaria attraverso un programma governativo come Medicare (lo schema sanitario pubblico per gli over 65) o tramite un datore di lavoro, che paga due diversi tipi di assicurazione per ogni dipendente. Il primo copre le visite a medici e ospedali ed è gestito da una compagnia assicurativa. Il secondo paga per le prescrizioni ed è supervisionato da un PBM. Questo intermediario negozia con le aziende farmaceutiche, paga le farmacie e aiuta a decidere quali farmaci i pazienti possono ottenere e a quale prezzo. In teoria tutti risparmiano.

“Siamo davvero, davvero bravi in quello che facciamo”, ha detto in un’intervista Jon Mahrt, presidente del PBM di UnitedHealth, Optum Rx. Il principale gruppo di lobbying delle PBM afferma che nel 2022 hanno fatto risparmiare ai loro clienti e pazienti 286 miliardi di dollari.

Ma questi risparmi sembrano essere in gran parte un miraggio, il prodotto di un sistema in cui i prezzi sono stati gonfiati artificialmente in modo che i principali PBM e le aziende farmaceutiche possano aumentare i loro profitti mentre si prendono il merito della riduzione dei prezzi.

Il NYT ha intervistato più di 300 attuali ed ex dirigenti di BPM, dipendenti, pazienti, medici, farmacisti e altri esperti del settore esaminando documenti giudiziari e cartelle cliniche dei pazienti. Dall’indagine è emerso che i più grandi PBM spesso agiscono nel proprio interesse finanziario, a scapito dei propri clienti e pazienti.

I PBM a volte spingono i pazienti verso farmaci con costi più elevati, evitando alternative più economiche. Spesso fanno pagare ai datori di lavoro e ai programmi governativi come Medicare più volte il prezzo all’ingrosso di un farmaco, trattenendo per sé la maggior parte della differenza. Questo sovrapprezzo va ben oltre i ricarichi che le farmacie, come altri rivenditori, in genere applicano quando vendono i prodotti.

I PBM, che sono responsabili del pagamento delle farmacie per conto dei datori di lavoro, stanno facendo fallire le farmacie indipendenti non pagandole abbastanza per coprire i loro costi. Le piccole farmacie non hanno altra scelta che accettare queste tariffe basse perché i più grandi PBM controllano la stragrande maggioranza delle prescrizioni. La scomparsa delle farmacie locali limita l’accesso all’assistenza sanitaria per le comunità più povere, ma alla fine arricchisce le società madri delle PBM, che possiedono farmacie o farmacie per corrispondenza.

I PBM a volte ritardano o addirittura impediscono ai pazienti di ricevere le loro prescrizioni. Nei casi peggiori, i pazienti subiscono gravi conseguenze per la salute. Il giornale ha fornito numerosi esempi che confermano le proprie congetture.

I PBM esistono dalla fine degli anni ’50. Inizialmente hanno gestito le richieste inviate dalle farmacie e dai pazienti che chiedevano il rimborso dei costi dei farmaci soggetti a prescrizione.

Nel corso dei decenni, le PBM hanno avuto diversi proprietari, tra cui produttori di farmaci e grandi catene di farmacie. A loro è stato spesso attribuito il merito di aver risparmiato denaro per pazienti e datori di lavoro, anche all’inizio degli anni 2010, quando hanno abbracciato una nuova ondata di farmaci generici. Hanno tenuto per sé una fetta dei risparmi.

La svolta c’è comunque stata nel 2018 quando i giganti degli assicuratori sanitari Aetna e Cigna hanno deciso di acquisire le PBM, i cui profitti erano alle stelle. Aetna e CVS insieme. Cigna ha acquistato Express Scripts. A sua volta UnitedHealth aveva dato vita al proprio PBM.

Nel 2022 i PBM hanno intascato 7,6 miliardi di dollari di commissioni, il doppio di quanto guadagnavano quattro anni prima, secondo la società di consulenza Nephron.

Leggi anche USA: la spesa sanitaria è arrivata a $4800 miliardi nel 2024

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